Jazz in Spain: From the Golden Age to Nowadays

by John Bascombe on Thursday, March 12, 2015

Jazz in Spain

Versión española abajo

“Spain, a desert for jazz.”

This quote by the famous British jazz composer Leonard Feather, paints a rather gloomy and unprofitable picture of the state of jazz music in Spain. It also justifiably raises the question why is it worth writing a whole article about this genre? I think the answer to this question lies not only in the past but also in Spain´s current musical scene.

In this article I aim to look at what Spain has and had to offer in this style of music reflecting on three main questions: How did jazz develop in Spain? What characterized this development? And finally what is the state of jazz music nowadays?

  • Jazz in Spain has undergone a roller-coaster ride throughout Spain´s political history.
  • This genre can be seen as an important part of Spain´s current musical culture

Spain´s first major contact with this genre can partly be attributed to western influences. In 1929 Samuel Wooding, a famous American jazz conductor, and his “Chocolate Kiddies” performed concerts in Barcelona, Madrid and San Sebastián. However, it was not only this performance but their subsequent recording of discs in Barcelona which gave Spain a real taste of this American music. Another notable musician responsible for increasing the Spanish public´s awareness of this form of music is Jack Hylton who performed, with his British Orchestra, in the Barcelona Universal Exhibition in 1930.

Although these musicians increased the popularity of jazz and revolutionized the public´s perception of this genre, Spain´s indirect contact with jazz can actually be traced back to the 1920s. In ballrooms, in cities such as Barcelona, jazz originally appeared in the form of African-American and Afro-Cuban dances such as the foxtrot, ragtime, rumba and habanera. Famous composers like Debussy further increased the importance of this primitive style of jazz by incorporating it into their pieces. After the introduction of this musical genre, it increased in popularity with Barcelona becoming the Spanish hub for this type of music. Indeed in 1934 the first jazz club opened its doors in this city.

However this so-called “golden age of jazz” music was not to last and with the start of the Spanish Civil War in 1936 and Franco´s reign in 1939 jazz music started to be suppressed. Franco´s “Hispanization” of Spain aimed to get rid of western ideas and influences which included jazz replacing them with Spanish traditions such as folk songs. This censorship of jazz led to the closure of clubs and many jazz musicians left the country.  However, Franco´s reign did not lead to the complete disappearance of jazz music. In fact, in the 1940s and 1950s the jazz industry underwent a partial revival with the opening of a “Hot Club” in Barcelona in 1946 and then one in Madrid two years later.

The focus on folk songs such as flamenco and the comeback of jazz led to a new fusion style called “Jazz-Flamenco.” Pedro Iturralde, a Spanish jazz saxophonist, is considered to be the progenitor of this style. One of his notable works is his collaboration with the flamenco guitarists Paco de Algeciras, the pseudonym of Paco de Lucía and Paco de Antequera. Mention must also be made of Jorge Pardo, a famous jazz flautist and saxophonist, who recorded with the flamenco guitarist Paco de Lucía and the American jazz pianist Chick Corea.

Considering jazz´s chequered past what is the state of this musical genre nowadays? Although Spain is perhaps not renowned for its jazz music, it does have some important yearly jazz festivals which attract artists from around the world including Jazzaldia in San Sebastián, Barcelona´s International Jazz Festival and Vitoria´s Jazz Festival.

In conclusion, in view of the above is Spain as much as a desert for jazz as suggested by Leonard Feather? In the past there were certain moments where this genre did not flourish but its roots were never completely destroyed and talented musicians nourished them and gave jazz a new Spanish identity by combining it with traditional musical styles. If you like this genre do not miss out on Spain´s jazz festivals and you could even combine them with a Spanish course in an exciting city like Madrid or Barcelona.

Jazz en España

"España, un desierto por el jazz."

Esta cita del famoso compositor de jazz británico Leonard Feather, pinta un panorama bastante sombrío y poco rentable de la situación de la música de jazz en España. Además, se plantea, con razón, la pregunta: ¿por qué es digno escribir un artículo completo sobre este género? Creo que la respuesta a esta pregunta radica no sólo en el pasado sino también en la escena musical actual en España.

En este artículo me propongo mirar lo que España tuvo y tiene que ofrecer en este estilo de música, que se refleja en tres preguntas principales: ¿Cómo se desarrolló el jazz en España? ¿Qué caracteriza este desarrollo? Y, finalmente, ¿cuál es el estado de la música de jazz hoy en día?

  • El jazz en España ha seguido un perfil de montaña rusa en paralelo a la historia política de España.
  • Este género puede ser visto como una parte importante de la cultura musical actual líder en España.

El primer contacto importante en España con este género puede atribuirse en parte a las influencias occidentales. En 1929 Samuel Wooding, un famoso director de orquesta de jazz estadounidense, y sus "Kiddies Chocolate" realizaron conciertos en Barcelona, Madrid y San Sebastián. Sin embargo, no fueron sólo estas actuaciones, sino su posterior grabación de discos en Barcelona, lo que trajo a España el verdadero sabor de esta música americana. Otro músico notable, responsable de aumentar la conciencia del público español sobre este tipo de música es Jack Hylton, que participó con su orquesta británica en la Exposición Universal de Barcelona de 1930.

Aunque estos músicos aumentaron la popularidad del jazz y revolucionaron la percepción del público de este género, el primer contacto indirecto con el jazz en España se remonta en realidad a la década de 1920. En los salones de baile, en ciudades como Barcelona, el jazz apareció originalmente en forma de bailes afro-americanos y afro-cubanos como el foxtrot, el ragtime, la rumba y la habanera. Compositores de gran fama como Debussy aumentaron aún más la importancia de este estilo primitivo de jazz incorporándolo en sus piezas. Después de la introducción de este género musical, aumentó en popularidad con Barcelona como el centro español para este tipo de música. De hecho, en 1934 el primer club de jazz abrió sus puertas en esta ciudad.

Sin embargo esta llamada "edad dorada del jazz" la música no duró mucho y con el inicio de la Guerra Civil española en 1936 y la victoria de Franco en 1939 la música de jazz comenzó a ser suprimida. La "hispanización" de España propugnada por Franco estaba dirigida a deshacerse de las ideas occidentales y las influencias que incluían el jazz reemplazándolas por las tradiciones españolas como las canciones populares y el folclore. Esta censura del jazz llevó al cierre de los clubes y muchos músicos de jazz se fueron del país. Sin embargo, el gobierno de Franco no condujo a la desaparición completa de la música jazz. De hecho, en los años 1940 y 1950 la industria de jazz experimentó un renacimiento parcial con la apertura en 1946 de un "Hot Club" en Barcelona y otro en Madrid dos años después.

El enfoque músicas folclóricas como el flamenco y la remontada de jazz produjo un nuevo estilo de fusión llamado "Jazz-Flamenco." Pedro Iturralde, un saxofonista de jazz español, se considera como el progenitor de este estilo. Una de sus notables aportaciones es la colaboración con los guitarristas de flamenco Paco de Algeciras, el seudónimo de Paco de Lucía y Paco de Antequera. También hay que mencionar Jorge Pardo, un famoso flautista y saxofonista de jazz que grabó con el guitarrista flamenco Paco de Lucía y el pianista y compositor estadounidense de jazz Chick Corea.

Considerando el pasado, ¿cuál es el estado de este género musical hoy en día? Aunque España no es quizás famosa por su música de jazz, sí tiene algunos importantes festivales de jazz anuales que atraen a artistas de todo el mundo, como el Jazzaldia de San Sebastián, el Festival Internacional de Jazz de Barcelona y el Festival de Jazz de Vitoria.

En conclusión, y en vista de lo anterior, ¿es España tanto un desierto para el jazz según lo sugerido por Leonard Feather? En el pasado hubo algunos momentos en los que este género no prosperó pero sus raíces nunca fueron completamente destruidas y las nutren talentosos músicos que han dado una nueva identidad al jazz español combinándolo con estilos musicales tradicionales. Si le gusta este género no se pierda los festivales de jazz que se celebran en España e incluso los puede combinar con un curso de español en una ciudad tan excitante como Madrid, Barcelona o San Sebastián.


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